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Archive for 2/08/10

Vida en Marte?

Un equipo de científicos de primera línea, liderado por investigadores del Instituto  SETI de búsqueda de vida inteligente (California, EE.UU.), ha hecho público un descubrimiento sorprendente. Los investigadores han identificado unas rocas que contienen lo que pueden ser los restos fosilizados de una arcaica forma de vida en Marte. Se trata de señales dejadas por organismos que habitaron la región marciana de Nili Fossae hace 4.000 millones de años, durante el llamado período de Noe, y que quedaron enterrados bajo la superficie de carbonato de arcilla de la zona.

El lugar tiene características semejantes a la región del noroeste de Australia donde se encontraron unos de los indicios más antiguos de vida sobre la Tierra, enterrados y conservados en forma mineral.

En la investigación, que aparece publicada en la revista Earth and Planetary Science Letters, participaron científicos del instituto SETI, el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL, por sus siglas en inglés) y la Universidad Johns Hopkins (Maryland, EE.UU.), entre otros organismos,.

Se analizaron imágenes tomadas por HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment), una potente cámara de alta resolución a bordo de la misión MRO, actualmente en órbita de Marte.

Los minerales de carbonato de Pilbara, como carbonato de calcio, surgen de restos fosilizados de conchas o huesos y ofrecen una forma para investigar las primeras formas de vida que existieron en la Tierra.
 Ahora los científicos utilizaron un instrumento en la sonda de reconocimiento de Marte (MRO) de la NASA, que utiliza luz infrarroja para analizar las rocas de Nili Fossae.
Posteriormente usaron la misma técnica para estudiar las rocas de la región de Pilbara.”Pilbara es una región muy fría” explica el doctor Brown. 
“Es una parte de la Tierra que ha logrado mantenerse en la superficie durante unos 3.500 millones de años, casi el 75% del tiempo que ha existido la Tierra”. 
“Esto nos da una oportunidad de mirar lo que ha ocurrido en la Tierra desde sus primeras etapas”, agrega. 
Los investigadores descubrieron que las rocas de Nili Fossae son muy similares a las rocas de Pilbara, en términos de los minerales que contienen.
Y creen que esto es un indicio de que en Nili Fossae podría haber restos de vida primitiva.El equipo esperaba poder estudiar más de cerca esas rocas.
 
Existía la posibilidad de que la próxima misión de la NASA a Marte, que será lanzada el próximo año, visitara Nili Fossae y desenterrara esa potencial evidencia de vida.
 
Sin embargo, la agencia estadounidense recientemente expresó que ese sitio rocoso y antiguo era muy peligroso para colocar a su sonda exploradora.
 
El vehículo, llamado Laboratorio de Ciencia de Marte, será el último que llegue al planeta rojo hasta 2018 y los científicos esperan ansiosos el anuncio de la NASA sobre el lugar donde será ubicado.
 Para los científicos del SETI, quizás será la última oportunidad para poder resolver el misterio de si existe o no vida en el planeta rojo.

El descubrimiento resulta apasionante, ya que, de confirmarse, no sólo demostraría la existencia de vida alguna vez en Marte, sino que esas formas biológicas marcianas podrían ser similares a las que se movieron en la Tierra primitiva.

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