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La sonda Cassini detectó la presencia de una tenue atmósfera en Rhea, una de las lunas de Saturno, que tiene oxígeno y dióxido de carbono. Es la primera vez que un robot espacial ha capturado moléculas de una atmósfera con oxígeno fuera de la Tierra.

Según lo que especula la NASA, el oxígeno se produciría por una reacción química durante la rotación de Rhea alrededor del planeta, que descompone el hielo de agua que hay sobre la superficie de la luna. La fuente del dióxido de carbono todavía es desconocida.

¿Significa esto que podemos irnos a vivir a Rhea? No tan rápidamente. Se estima que el oxígeno en la luna es 5 billones de veces menos denso que el que tenemos en la Tierra. Aún así, este descubrimiento sugiere que la formación de oxígeno y dióxido de carbono puede ser más común de lo que se pensaba en cuerpos celestes con hielo.

 

“Los nuevos resultados sugieren que una química activa, compleja, que involucra oxígeno, puede ser bastante común en el sistema solar y nuestro universo. Tal química puede ser un prerrequisito para la vida. Toda la evidencia de Cassini indica que Rhea es muy fría y no tiene agua líquida como para desarrollar vida como la conocemos”, indicó Ben Teolis, uno de los científicos de Cassini.

La tenue atmósfera de Rhea hace a esta luna única en el sistema saturniano. Titán, la mayor luna de Saturno, tiene una atmósfera de nitrógeno y metano, con muy poco oxígeno o dióxido de carbono.

Cassini seguirá explorando las lunas de Saturno en los próximos meses, donde podría descubrir alguna otra atmósfera – se cree que Dione podría tener algo parecido. Cabe recordar que una de las lunas se llama Pandora…

 

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Casi una de cada cuatro estrellas como el Sol podría tener planetas del tamaño de la Tierra, según un cálculo realizado por un equipo internacional de astrónomos. Después de haber observado 166 estrellas de tipo G -el del Sol- y K durante cinco años con el telescopio Keck de Hawai, un grupo liderado por el astrónomo Andrew Howard ha encontrado 33 planetas en 22 sistemas estelares.
«De cada cien estrellas como el Sol, una o dos tienen planetas del tamaño de Júpiter; unas seis, un mundo como Neptuno, y cerca de doce, Supertierras de entre 3 y 10 masas terrestres. Si extrapolamos el número de planetas de tamaño terrestre -entre la mitad y dos veces la masa de la Tierra-, podemos predecir que encontrarás alrededor de 23 por cada cien estrellas», afirma Howard, de la Universidad de California y uno de los autores del estudio, cuyos resultados se publican hoy en ‘Science’.
Como la búsqueda se ha centrado en mundos situados a poca distancia de sus estrellas, los autores creen que podría haber más planetas terrestres alejados de sus soles, aunque dentro de la llamada ‘zona habitable’, el anillo alrededor de una estrella en el cual es posible la existencia de agua líquida en la superficie de un mundo.
Aunque estudios anteriores han calculado la proporción de planetas del tamaño de Júpiter y Saturno, nunca se había hecho algo parecido con Neptunos y Supertierras. «Éste es el primer cálculo de la fracción de estrellas que tienen planetas como la Tierra basado en medidas reales», ha recalcado Geoffrey Marcy, otro de los autores.
Para Howard, los resultados deducidos, que parten de la premisa de que el número de planetas aumenta según disminuye su tamaño, implican que, «cuando la NASA desarrolle en la próxima década nuevas técnicas para encontrar planetas terrestres, no tendrá que mirar muy lejos».

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